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La maldición de los siete mares

 

¿Han notado que los piratas suelen ser representados con dientes de oro o chimuelos? Esto tiene fundamento histórico. Antes de que hubiera refrigeradores, las largas travesías en el mar dependían de galletas secas, carne salada y agua putrefacta. La fruta fresca se echaba a perder muy pronto. Una opción era llevarla en conserva o deshidratada, pero así pierde casi todos sus nutrientes. Y con la falta de vitamina C, llegaba el escorbuto, causante de la pérdida de dientes. 

Ahora, lo de menos era perder la dentadura. El déficit de vitamina C dificulta la cicatrización de heridas, propicia hemorragias internas y puede provocar la muerte. Como sabrán, esta vitamina se encuentra principalmente en los cítricos. Pero el descubrimiento de las vitaminas no ocurrió sino hasta las primeras décadas del siglo XX. Sin embargo, mucho antes, los marineros notaron que los síntomas desaparecían una vez que empezaban a procurarse una dieta variada. Por ello se atiborraban de fruta fresca cuando llegaban a tierra firme. Bueno, de eso y de otras cosas no siempre buenas para la salud... 

En la historia del escorbuto no podemos dejar pasar el nombre de James Lind. En 1747, se unió a la marina real británica y fue cirujano a bordo del HMS Salisbury, durante la guerra de sucesión austriaca. Cuando el escorbuto empezó a hacer de las suyas entre los marineros, Lind puso a prueba su hipótesis de que los cítricos podían detener la enfermedad. Entonces dividió a 12 marineros enfermos en seis parejas y a cada una de ellas les suministró un suplemento distinto en su dieta. Solo los dos marineros que consumieron cítricos presentaron notables mejorías.

¿Comer fruta fresca era la única manera de combatir el escorbuto? Parece que no. Cuando faltaban los alimentos, comían casi cualquier cosa. Quienes no se hacían de la boca chica y se comían las ratas del barco, se estaban protegiendo del escorbuto sin saberlo. Esos roedores sintetizan su propia vitamina C. 


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Comprimidos del Dr. Zagal
Héctor Zagal
 
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