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Dos millones

 

Los virus son unos bichitos causantes de muchas y graves enfermedades del ser humano, de los otros animales y de las plantas. La humanidad los ha padecido desde siempre. Y hasta bien entrado el siglo XX, nadie jamás los había visto.

Son, como las bacterias, invisibles al ojo humano. Pero gracias al microscopio, inventado a mediados del siglo XVII por el holandés Antonio van Leeuwenhoek, el ojo del hombre pudo mirar a las bacterias, esos diminutos seres productores de extendidas y graves enfermedades.

El invento del holandés, sin embargo, se mostró incapaz de hacer visibles a los virus. Estos son mucho más pequeños, infinitamente más pequeños que las bacterias. Algo había que hacer.

Y se hizo. El ingenio humano tardó trescientos años en crear un mecanismo capaz de hacer visibles a los virus. El prodigio se llamó microscopio electrónico. Inventado en 1937 por los científicos alemanes Ernst Ruska y Max Knoll,  este artefacto maravilloso tiene la capacidad de aumentar el tamaño de los bichitos observados hasta en dos millones de veces. El tenebroso enemigo invisible se había vuelto visible. De eso hace ahora apenas 73 años.

Haberlos podido ver, sin embargo, no significó estar en capacidad de curar las decenas de enfermedades que causan los virus. Hasta hace muy poco tiempo, la única defensa contra esas patologías era la vacunación.

A la vacunación se debe la erradicación de la viruela y casi la de otras dolencias, como la polio, la difteria, el cólera, el sarampión, la fiebre amarilla.

Pero hace apenas unos años la ciencia ha empezado a fabricar los compuestos químicos capaces de curar enfermedades producidas por virus. Esos compuestos químicos se llaman antivirales. Es el caso del herpes, la varicela, la hepatitis y el sida.

Sin la invención del microscopio electrónico, la medicina, ciertamente, todavía estaría en tinieblas en su esfuerzo por crear medicamentos antivirales.


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Salud y Sociedad
Miguel Ángel Ferrer
 
* Economista, editor, editorialista y columnista en diarios y revistas mexicanos. También es epigramista y decimista.
 
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